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Rio’s eviction predilection

After years of false promises, even more residents of Rio’s favelas face eviction to make way for the Olympics

[Scroll down to read the text in Brazilian Portuguese]

With fewer than 500 days until the Brazil Olympics, residents of the favela neighbouring the Olympic Park construction site blocked morning rush-hour traffic on 1 April, protesting at an expropriation decree for 58 homes signed by Mayor Eduardo Paes the month before.

Due to a history of high housing deficits, Brazil’s 1988 constitution codified squatters’ rights - the right to take over urban property for those who occupy it for five years without challenge. This led to formalised titles for many residents of Rio’s favelas, the diverse, self-built communities that house over one-fifth of the city. In Vila Autódromo, many residents hold individual titles, and the community holds a 99-year use agreement from the state.

Vila Autódromo has grown to be emblematic in recent years as its fight not to be razed ahead of the Olympics underscores the city’s contradictory policy toward low-income neighbourhoods. It is a reletively small community, and the international design giant AECOM carefully preserved its 550 homes in their winning Olympic Park plan. However, in October 2011, Rio’s Globo newspaper reported that the city government was planning to remove the favela for Olympic works after all. In response, residents joined architects and engineers at two federal universities to draw up an on-site urbanisation plan a third the cost of removal, which won the 2013 Deutsche Bank Urban Age Award for multi-stakeholder initiatives. After Vila Autódromo marched in Rio’s 2013 street protests against corruption and low social benefits amid high World Cup costs, Mayor Paes announced repeatedly that residents who wanted to stay would be allowed to do so. Residents here are aware they have a right to market-rate compensation, so those leaving Vila Autódromo are being offered the highest payments of the more than 19,000 families who lost their homes in the run-up to the 2014 World Cup and 2016 Olympics. Now Paes’s latest decree claims the site of 58 Vila Autódromo buildings is needed for the public utility of canalising rivers and an Olympic Park access road. Public defender João Helvécio, who is challenging the decree in court, argues a unilateral city decree is not strong enough to override the state concession of use agreement and a city law that zones the area for use as housing.

Zurich University geographer Christopher Gaffney says Vila Autódromo is just one case in which laws and democratic processes lose out to the ‘shock and awe’ process of putting on a large sporting event. According to the Federal University of Rio de Janeiro urban planning researcher Renato Cosentino, ‘the justification for the World Cup was that it would bring economic development to Brazil, but the inverse has happened. We’ve seen a series of problems in our society deepen and a small group of big businesses disproportionately benefit.’

More than 19,000 families have lost their homes in the run-up to the 2014 World Cup and 2016 Olympics. Now Mayor Paes claims another site is needed for an access road

There is no public participation required in the Olympic bid process; cities must only guarantee sufficient facilities and security forces to technically pull off the Games. As the high public price tag of this catches increasing attention, the idea of ‘legacies’ for Olympic cities has entered IOC discourse, especially following Barcelona’s 1992 use of the Olympics to set in motion a strategic plan that had been debated and developed over the previous decade. Recently, more democratic host countries have for the most part carried out their social legacy projects - such as 1,379 relatively affordable housing units in London’s East End retrofitted from the athletes’ accommodation - or debated them ahead of time when the benefit was unclear to citizens. Later this year, Boston may take a statewide referendum on whether to veto its 2024 bid altogether.

Rio’s Olympic bid was developed in a closed process. In 2010, the mayor announced a housing legacy programme for the Olympics. Called Morar Carioca, it followed international best practices on policy toward informal settlements with plans for on-site urban upgrades designed in partnership with residents, emphasising urban integration. Describing Morar Carioca in a February 2012 TED Talk, Paes said that ‘favelas can sometimes be a solution.’ Hopes among residents, activists, and urbanists ran high as 40 architecture firms were selected to partner with communities. Participatory forums for Morar Carioca upgrades in favelas across the city began in 2012. But in early 2013, the programme was almost entirely frozen, and the Morar Carioca label was retroactively applied to other government projects in favelas developed in a non-participatory way. As City Hall says they will invest R$2.65billion more in Morar Carioca before the Olympics, hundreds of would-be beneficiaries of this programme across the city have been handed eviction notices. In Vila União de Curicica, where Morar Carioca planning forums began in 2013, residents have now been told they face mass eviction instead. ‘It went from a dream to a nightmare,’ said electrical engineer and Vila União resident Robson Soares, 37. ‘I feel like because I live in a favela, I am treated as an inferior.’

The majority of Rio’s Olympic investments benefit the West Zone’s Barra da Tijuca region, developed in the 1970s based on gated condominiums and malls along a highway. Barra has a very different urban profile when compared with the mixed-use, walkable centre and South Zone for which Rio is famous (and which is pictured in most Rio 2016 promotional material, rather than where the Games will actually take place).

Barra’s real-estate investors continue to bet on the appeal of a sterilised escape zone for the city’s elite, and since the ’70s, sterilising Barra for more investment has involved forcibly removing favelas. In the ’90s, when Paes was sub-mayor of Barra, he earned the nickname ‘the sheriff of Barra’, saying ‘we will hit harder’ than favela residents resisting removal. This was when the UN were investigating the deaths of 36 favela community leaders, mostly from the West Zone, associated with conflicts related to land use. In 1993, Vila Autódromo’s outspoken community leader Tenório was killed. When state congressman Luiz Carlos Machado accused Paes of involvement in the death, Paes denied the allegations, saying that there was Mafia activity in the region and claiming his accusers were creating a cycle of demagoguery.

Now, over R$10 billion (£2.2 billion) in Brazilian public money is being spent on infrastructure that disproportionately benefits Barra, which houses 300,000 of the metropolitan area’s 12 million residents. Public banks have guaranteed they will pay the bail-outs if plans to turn Rio’s Port Zone into a profitable business district fall flat. And instead of favela residents seeing transparent, functioning access to government services, more and more, provision is being delegated to military police. ‘The values we stand for are participating in a diverse city, celebrating local histories, and solidarity,’ said Vila Autódromo resident Maria da Penha. Because Rio’s current transformation is not demonstrating those values, she says, ‘we are finding them in each other.’


[Text in Brazilian Portuguese]

Predileção do Rio pela Remoção

Após anos de promessas falsas, os moradores de favelas do Rio enfrentam, ainda mais, remoções para dar lugar às Olimpíadas, reporta Catherine Osborn

Com menos de 500 dias para os Jogos Olímpicos do Brasil, os moradores da favela próxima as obras do Parque Olímpico bloquearam o trânsito matinal do dia 1 de abril, em protesto a um decreto de desapropriação assinado pelo Prefeito Eduardo Paes, no mês anterior, para a remoção de 58 casas.

Devido a história de elevados déficits habitacionais, a constituição brasileira de 1988 codificou direitos de posseiros – o direito à terra urbana para os que a ocupam por cinco anos sem contestação. Isso levou à titulação formal para muitos moradores de favelas do Rio, as diversas comunidades auto-construidas que abrigam mais de um quinto da cidade. Na Vila Autódromo, muitos moradores têm títulos individuais das propriedades, e a comunidade recebeu o uso-fruto da área por 99 anos do Estado.

Vila Autódromo se tornou emblemática nos últimos anos, já que sua luta contra remoção na véspera das Olimpíadas ressalta a política contraditória da Prefeitura em relação à bairros de baixa renda. É uma comunidade relativamente pequena, e a gigante de design internacional AECOM vencedora do plano para projetar o Parque Olímpico, cuidadosamente preservou suas 550 casas. No entanto, em outubro de 2011, o jornal O Globo, do Rio de Janeiro, informou que a Prefeitura planejava remover a favela para obras Olímpicas. Em resposta, os moradores se reuniram com arquitetos e engenheiros de duas universidades federais para a elaboração de um plano de urbanização local custando um terço do valor do processo de remoção, que venceu o Prêmio Deutsche Bank Urban Age em 2013.

Depois que a Vila Autódromo participou das manifestações nas ruas do Rio de Janeiro, em 2013, contra a corrupção e os baixos benefícios sociais em meio a altos custos da Copa do Mundo, o Prefeito Eduardo Paes anunciou repetidamente que os moradores que quisessem ficar na Vila Autódromo teriam permissão de fazê-lo. Moradores aqui têm consciência de terem direito à indenizações de acordo com o preço do mercado. Estão oferecendo para que saiam da Vila Autódromo os pagamentos mais altos entre as mais de 19 mil famílias que perderam suas casas no período de preparação para a Copa do Mundo de 2014 e as Olimpíadas de 2016. Agora o decreto mais recente de Eduardo Paes conclama que uma área da Vila Autódromo, de 58 casas, é necessária para utilidade pública, canalização de rios e um acesso rodoviário para o Parque Olímpico. O Defensor Público João Helvécio contestou o decreto no tribunal, argumentando que o decreto da Prefeitura é unilateral e não é forte o suficiente para substituir a concessão do Estado no contrato de uso, e a lei municipal para que a área seja utilizada para habitação.

O geógrafo Christopher Gaffney, da Universidade de Zurique, diz que a Vila Autódromo é apenas um caso em que as leis e os processos democráticos perdem para o ‘choque e temor’, partes do processo elaborado em um grande evento esportivo. De acordo com o pesquisador em planejamento urbano da Universidade Federal do Rio de Janeiro, Renato Cosentino, ‘a justificação para a Copa do Mundo foi a de que ela iria trazer desenvolvimento econômico para o Brasil, mas aconteceu o inverso. Nós vimos uma série de problemas em nossa sociedade se aprofundando e os benefícios indo de forma desproporcional para um pequeno grupo de grandes empresas.’

‘Mais de 19 mil famílias perderam suas casas no período de preparação para a Copa do Mundo de 2014 e Olimpíadas de 2016. Agora o Prefeito Eduardo Paes diz que um outro local é necessário para uma estrada de acesso’

Não há o requisito de participação popular no processo de candidatura Olímpica; cidades só devem garantir instalações suficientes e as forças de segurança para tecnicamente garantirem a realização dos Jogos. Como o alto custo atrai cada vez mais atenção do público, a idéia de “legados” para cidades olímpicas entrou no discurso do COI, especialmente seguindo o caso de Barcelona em 1992 que usou as Olimpíadas para por em prática seu plano estratégico elaborado ao longo da década anterior. Recentemente, países anfitriões mais democráticos têm implementado legados sociais — como as 1.379 unidades habitacionais disponíveis a preços relativamente acessíveis na zona leste de Londres adaptadas a partir do alojamento dos atletas –  ou debatido os impactos quando o benefício ainda não estava claro para os cidadãos. Ainda este ano, Boston pode proporcionar um referendo sobre a possibilidade de vetar totalmente sua candidatura para 2024.

A candidatura do Rio foi desenvolvida em um processo fechado. Em 2010, o Prefeito anunciou um programa de habitação como legado das Olimpíadas. Chamado Morar Carioca, o programa seguia as melhores práticas internacionais em termos de políticas para assentamentos informais, com planos para a urbanização local de favelas em parceria com moradores, enfatizando a integração urbana. Descrevendo o Morar Carioca em seu TED Talk de fevereiro de 2012, Eduardo Paes disse que ‘favelas às vezes podem ser a solução.’ A esperança entre os moradores, ativistas e urbanistas foi as alturas quando 40 escritórios de arquitetura foram selecionados para serem parceiros das comunidades. Fóruns participativos para a urbanização através do Morar Carioca se iniciaram em favelas em toda a cidade em 2012. Mas no início de 2013, o programa foi quase totalmente congelado, e o rótulo Morar Carioca foi aplicado retroactivamente para outros projetos governamentais em favelas desenvolvidos de forma não-participativa. Enquanto a Prefeitura declara que investirá mais de R$2,65 bilhões no Morar Carioca antes das Olimpíadas, ordens de remoção são entregues a centenas de candidatos a beneficiários do programa em toda a cidade. Na Vila União de Curicica, onde fóruns de planejamento do Morar Carioca começaram em 2013, os moradores já foram informados que, ao invés disso, enfrentarão a remoção em massa. ‘Passou de um sonho para um pesadelo,’ disse o engenheiro elétrico morador da Vila União, Robson Soares, de 37 anos: ‘Eu sinto que sou tratado como inferior, porque eu moro em uma favela.’

A maioria dos investimentos olímpicos do Rio beneficiam a Barra da Tijuca na Zona Oeste, uma região desenvolvida à partir da década de 1970 tendo como base condomínios fechados e shoppings ao longo de uma avenida. A Barra tem um perfil urbano muito diferente quando comparado com o percurso de uso misto e amigável ao pedestre do Centro e da Zona Sul pelos quais o Rio é famoso (e que é retratado na maioria do material promocional do Rio 2016 ao invés de onde os Jogos realmente acontecerão).

Investidores imobiliários da Barra continuam a apostar no apelo de uma zona de escape esterilizado para a elite da cidade, e desde a década de 70 a esterilização da Barra para receber mais investimentos envolve a remoção forçada de favelas. Nos anos 90, quando Eduardo Paes foi sub-prefeito da Barra, ele ganhou o apelido de ‘xerife da Barra,’ dizendo que ‘vamos bater mais forte’ do que os moradores resistindo a remoção. Isso foi quando a ONU estava investigando as mortes de 36 líderes comunitários de favelas, principalmente da Zona Oeste, associados a conflitos relacionados ao uso da terra. Em 1993 Tenório, líder franco da comunidade Vila Autódromo, foi morto. Quando o Deputado Estadual Luiz Carlos Machado acusou Eduardo Paes de envolvimento na morte, Paes negou as acusações, dizendo que havia atividade de máfia na região, afirmando que seus acusadores estavam criando um ciclo de demagogia.

Agora, mais de R$10 bilhões de dinheiro público brasileiro está sendo gasto em infraestrutura que beneficia, desproporcionalmente, a Barra da Tijuca, que abriga 300 mil dos 12 milhões de habitantes da área metropolitana. Bancos públicos têm garantido a fiança se os planos de transformar a zona portuária do Rio em um distrito comercial rentável, fracassar. E ao invés de moradores de favelas verem transparência e serviços públicos funcionais, cada vez mais, a prestação está sendo delegada à Polícia Militar. ‘Os valores que defendemos são a participação em uma cidade diversa, celebrando histórias locais, e solidariedade,’ disse a moradora da Vila Autódromo, Maria da Penha. Porque a transformação atual do Rio não está demonstrando esses valores, diz ela, ‘nós só estamos
encontrando estes valores entre nós.’


Thanks to Patricia Gomes and Catalytic Communities for providing this translation

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