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Venezuelan urban acupuncture: Spaces of Peace by PICO Estudio

Venezuela has been fertile ground for the emergence of young architecture collectives that are committed to joining forces, maintaining autonomy, forming their own voice and above all, addressing social injustice

[Scroll down to read the text in the original Spanish]

The situation in Venezuela is tense: the explosive cocktail of a revolutionary government, opposing social classes and a severe inflation crisis branded by Nicolás Maduro as an ‘economic war’ to destabilise him, weigh on everyday conversation, leaving no room for middle ground or Solomonic discussion.

Amid this confrontational and tense atmosphere, a young generation of architects believes that this is the time for the profession to address practical rather than theoretical challenges, discarding academic training that is monothematic, outdated and self-referential. The response is reminiscent of what happened in Spain during the 2008 financial crisis and in Chile during its social movements of 2011.

‘It’s a work-school: there are people with no experience in construction, but they started as helpers and now they are carpenters’

Like a large part of Latin America, Venezuela has been fertile ground for the emergence of young architecture collectives that are committed to joining forces, maintaining autonomy, forming their own voice and above all, a social focus. This is the case for PICO Estudio, an office that, since 2014, has coordinated with the Presidential Commission for the Movement of Peace and Life to develop Espacios de Paz (Spaces for Peace), an ambitious exercise in urban acupuncture and participative design in eight cities across Venezuela. Over the course of five weeks, 20 Latin American architecture collectives design and construct public facilities in neighbourhoods that are victims of poverty, violence and labour/academic desertion.

This May, they carried out the second edition of Espacios de Paz, with five projects including initiatives in Caracas’s ‘El 70’ neighbourhood, led by MAAN, Proyecto Colectivo and Grupo Talca (Chile) and in the Manuel Manrique community in San Carlos with the PGRC, Animal, Mano Alzada, Colectivo Independiente and Entre Nos Atelier (Costa Rica) offices, in addition to simultaneous works in San Carlos, Cumaná and La Guaira.

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Source: José Tomás Franco

The intervention in la Guaira provides a space for the locals to gather and work together on communal projects

Caracas

Extending into one of the mountain ridges surrounding the capital, ‘El 70’ is one of Caracas’s most dangerous and restricted residential areas. At the area’s highest point, the offices of MAAN, Proyecto Colectivo and Grupo Talca converted a never-completed construction into a multi-purpose area, with spaces for the elderly and a storage room in the basement. ‘We work with four materials: steel, concrete, wood and plastic,’ explained Maximillian Nowotka from MAAN.

To adjust to local needs and to guarantee a genuine commitment to the community, all of the collectives work extensively with the communities from the conceptual stage to the project’s materialisation, despite the conflicts that arise in sectors dominated by violence and drug trafficking. ‘It’s a work-school: there are people with no experience in construction, [but] they started as helpers and now they are carpenters. It is part of the project philosophy: engage through work,’ added Nowotka.

In the face of a total absence of public spaces in El 70, the project also included an elevated lookout and a plaza, providing a panoramic view of the Venezuelan capital. ‘It will be a space of peace and a meeting point where the whole community can feel safe, and above all free,’ said Cristian Abreu, the local spokesman and producer of the neighbourhood’s recording studio.

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Source: José Tomás Franco

El 70 in Caracas, location of a new multipurpose room by the offices of MAAN, Proyecto Colectivo and Grupo Talca

San Carlos

Situated in the plains of Venezuela, the city of San Carlos hosted a large portion of the events associated with the XV edition of the Juegos Deportivos Nacionales de Venezuela (National Games of Venezuela) in 2003. As often happens with these types of events and investments, most of the athletic infrastructure constructed for the event is now abandoned. A small soccer stadium built in the Manuel Manrique neighbourhood has, according to the neighbours, been transformed into a hiding place for thieves and drug addicts.

The pre-existing infrastructure was the main starting point for the offices of PGRC, Colectivo Independiente, Animal, Mano Alzada and Entre Nos Atelier, who chose recycling as a key component of their re-thinking of the site. ‘San Carlos only has around 100,000 inhabitants and there are few high-performance athletes to justify using the space in this way.  We saw the possibility of changing the use of the space,’ explained José Rodríguez (PGRC).

The team’s design not only revives the stadium’s athletic activity, but also incorporates an Abasto Estatal (a government-run store), an Infocentro (a small government-run computer center), a children’s library, a recording studio and multi-purpose spaces. ‘This is what we built and this is what will remain. As the years pass, we are always going to provide the security and attention it deserves,’ said José Miguel Pérez, a young worker on the project.

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Source: José Tomás Franco

La Techada project in the Manuel Manrique neighbourhood, San Carlos, revives a run-down stadium and injects programmes for the community ranging from a grocery store to a recording studio

To avoid falling prey to potential partisan interpretations, PICO Estudio has a powerful manifesto about its intentions: the focus is on the communities. And sooner rather than later, they wait for the architect to ‘disappear’. As Marcos Coronel predicted: ‘We want this type of intervention to depend less on the professionals and more on that the community has their own tools and methodology to carry out these processes, autonomously and self-managed.’

Beyond alleviating the serious lack of public facilities in poor neighbourhoods, there’s something even more valuable in this type of Latin American initiative. Although it sounds hypocritical, construction is an excuse – in Espacios de Paz the important thing is to establish trust, creating community awareness and educating citizens. For PICO Estudio that’s also part of their role as architects.

Original Spanish:

Espacios de Paz, esperanza en Venezuela

La situación en Venezuela es tensa: el explosivo cóctel de un gobierno revolucionario, clases sociales enfrentadas y una grave crisis inflacionaria tildada por Nicolás Maduro de ‘guerra económica’ para desestabilizarlo, pesa en las conversaciones cotidianas, sin dejar margen para términos medios ni salomónicos.

En medio de este ambiente confrontacional y enrarecido, una generación joven de arquitectos cree que éste es el momento en que la disciplina debe abordar desafíos más prácticos que teóricos, descartando una formación académica monotemática, oxidada y autorreferente. Una respuesta de similares características a la España de la crisis económica y el Chile de las movilizaciones sociales del 2011.

Como en gran parte de Latinoamérica, Venezuela ha sido tierra fértil para el surgimiento de colectivos jóvenes de arquitectura que apuestan por la unión de fuerzas, el autoencargo, una voz propia y por sobre todo, un enfoque social. Ése es el caso de PICO Estudio, una oficina que coordinada con la Comisión Presidencial del Movimiento por la Paz y la Vida, desde 2014 desarrolla ‘Espacios de Paz’, un ambicioso ejercicio de acupuntura urbana y diseño participativo en ocho ciudades venezolanas. Durante cinco semanas, veinte colectivos latinoamericanos reflexionan, diseñan y construyen equipamiento público en barrios prisioneros de la pobreza, la violencia y la deserción laboral/académica.

En mayo pasado se realizó la segunda edición, con cinco proyectos en San Carlos, Cumaná y La Guaira, además de iniciativas simultáneas en el barrio ‘El 70’ de Caracas a cargo de MAAN, Proyecto Colectivo y Grupo Talca (Chile) y en la comunidad de Manuel Manrique con las oficinas PGRC, Animal, Mano Alzada y Entre Nos Atelier (Costa Rica) en San Carlos.

CARACAS

‘El 70’ es uno de los sectores residenciales más peligrosos y restringidos de Caracas. Expandido como un mantel sobre un brazo montañoso que rodea a la capital, en su punto más alto las oficinas MAAN, Proyecto Colectivo y Grupo Talca ocuparon una construcción nunca finalizada para diseñar un salón multiusos, espacios para adultos mayores y un bodeguero en el subsuelo. “Construimos con cuatro materiales: acero, concreto, madera y plástico”, explica Maximillian Nowotka de MAAN.

Para ajustarse a las necesidades locales y garantizar un genuino compromiso de la comunidad, todos los colectivos deben trabajar estrechamente con las comunidades desde la etapa conceptual hasta su materialización, a pesar de los conflictos propios de sectores dominados por la violencia y el narcotráfico. “Es una obra-escuela: hay personas sin experiencia en construcción, pero comienzan como ayudantes de construcción o brigadistas, y ahora son maestros carpinteros. Es parte de la metodología del proyecto: involucrarse a través del trabajo”, agrega Nowotka.

Ante la total ausencia de espacios públicos, este proyecto incluye un mirador y una plaza en su primer nivel, desde donde se puede contemplar Caracas en toda su extensión. Cristian Abreu, vocero local y productor del estudio de grabación del barrio explica que “será un espacio de paz, de encuentro para que la comunidad pueda estar segura, y sobre todo, libre”.

SAN CARLOS

En plena llanura, San Carlos albergó en 2003 gran parte de los eventos de la XV edición de los Juegos Deportivos Nacionales de Venezuela. Como suele suceder con la infraestructura deportiva construida para estos eventos, todo quedó abandonado, y un estadio de fútbol-sala en el barrio de Manuel Manrique se transformó con el tiempo, según los vecinos, en escondite de ladrones y drogadictos.

Esta infraestructura fue el pie forzado para las oficinas PGRC, Colectivo Independiente, Animal, Mano Alzada y Entre Nos Atelier, quienes optaron por el reciclaje como elemento clave en su reprogramación. “San Carlos tiene apenas 100.000 habitantes y hay muy poco deportista de alto desempeño que justifique la utilización del espacio. Acá vimos la posibilidad de reprogramar el espacio”,  explica José Rodríguez (PGRC).

El estadio no sólo recupera su actividad deportiva, sino que incorpora un Abasto Estatal, un infocentro, una biblioteca para niños, una sala de grabación y espacios multiusos. “Esto lo construimos nosotros y se queda aquí. Así que pasen los años que pasen. Siempre le vamos a presentar la seguridad y el cariño que se merece”, dice José Miguel Pérez, joven brigadista del proyecto.

LA CONSTRUCCIÓN ES UNA EXCUSA

Evitando caer en potenciales interpretaciones partidistas, PICO Estudio despliega un potente manifiesto respecto a sus intenciones: el foco está en las comunidades. Y más temprano que tarde, esperan que el arquitecto “desaparezca”, como postula Marcos Coronel: “queremos que este tipo de intervenciones dependa en menor medida de los profesionales que puedan trabajar y la comunidad cuente con todas las herramientas e instrumentos metodológicos para sacar adelante sus propios procesos de manera autónoma y autogestionada”.

Más allá de saldar la grave carencia de equipamiento público en barrios pobres, hay algo más valioso en este tipo de iniciativas latinoamericanas. Aunque suene hipócrita, la construcción es una excusa, pues en ‘Espacios de Paz’ lo importante es establecer confianzas, crear conciencia entre la comunidad y formar ciudadanos. Para PICO Estudio eso también es parte de su rol como arquitectos.

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